Wer hat den Polio-Impfstoff entwickelt?

Kurz vor der Wende zum 20. Jahrhundert wurde in Vermont der erste Fall von paralytischer Polio in den Vereinigten Staaten gemeldet. Und was als Gesundheitsschreck begonnen hatte, würde sich in den nächsten Jahrzehnten zu einer ausgewachsenen Epidemie entwickeln, da sich das Virus, das als Kinderlähmung bekannt ist, unter Kindern im ganzen Land ausbreitete. Im Jahr 1952, dem Höhepunkt der Hysterie, gab es nicht weniger als 58.000 neue Fälle.

Ein Sommer der Angst

Es war zweifellos eine schreckliche Zeit damals.

Die Sommermonate, normalerweise eine entspannte Zeit für viele Jugendliche, wurden als Polio-Saison betrachtet. Kinder wurden gewarnt, sich von Schwimmbädern fernzuhalten, da sie die Krankheit leicht durch infiziertes Wasser auffangen könnten. Und im Jahr 1938 half Präsident Franklin D. Roosevelt , der im Alter von 39 Jahren infiziert wurde, die Nationale Stiftung für Kinderlähmung zu gründen, um die Krankheit zu bekämpfen.

Jonas Salk, Vater des ersten Impfstoffs

In den späten 1940er Jahren sponserte die Stiftung die Arbeit eines Forschers an der Universität von Pittsburgh namens Jonas Salk, dessen bisher größte Leistung die Entwicklung eines Grippeimpfstoffs war, der abgetötete Viren verwendete. Normalerweise wurden geschwächte Versionen injiziert, um das Immunsystem dazu zu bringen, Antikörper zu produzieren, die das Virus erkennen und töten können.

Salk war in der Lage, die 125 Stämme des Virus in drei Grundtypen einzuteilen und wollte herausfinden, ob der gleiche Ansatz auch gegen das Polio-Virus funktioniert.

Bis zu diesem Punkt machten die Forscher mit lebenden Viren keine Fortschritte. Tote Viren boten auch den Hauptvorteil, weniger gefährlich zu sein, da dies nicht dazu führen würde, dass geimpfte Personen die Krankheit versehentlich erleiden.

Die Herausforderung bestand jedoch darin, in der Lage zu sein, genügend dieser toten Viren herzustellen, um die Impfstoffe in Massenproduktion herzustellen.

Glücklicherweise wurde erst wenige Jahre zuvor eine Methode zur Herstellung toter Viren in großen Mengen entdeckt, als ein Team von Harvard-Forschern herausfand, wie man sie in Tier-Zell-Gewebekulturen anbaut, anstatt einen lebenden Wirt zu injizieren. Der Trick bestand darin, Penicillin zu verwenden, um zu verhindern, dass Bakterien das Gewebe kontaminieren. Salks Technik bestand darin, Affennieren-Zellkulturen zu infizieren und dann das Virus mit Formaldehyd zu töten.

Nachdem er den Impfstoff erfolgreich bei Affen getestet hatte, begann er mit der Erprobung des Impfstoffs beim Menschen, der sich selbst, seine Frau und seine Kinder umfasste. Und 1954 wurde der Impfstoff bei fast 2 Millionen Kindern unter zehn Jahren in dem größten Gesundheitsexperiment der Geschichte getestet. Die Ergebnisse, die ein Jahr später veröffentlicht wurden, zeigten, dass der Impfstoff sicher, potent und zu 90 Prozent wirksam war, um Kinder daran zu hindern, Kinderlähmung zu bekommen.

Es gab jedoch einen Schluckauf. Die Verabreichung des Impfstoffs wurde vorübergehend eingestellt, nachdem 200 Personen Polio aus dem Impfstoff erhalten hatten. Die Forscher waren schließlich in der Lage, die nachteiligen Auswirkungen auf eine fehlerhafte Charge zu verfolgen, die von einem Arzneimittelhersteller hergestellt wurde, und die Impfmaßnahmen wurden wieder aufgenommen, sobald die überarbeiteten Produktionsstandards festgelegt waren.

Sabin gegen Salk: Rivalen für eine Heilung

Bis 1957 waren die Fälle von neuen Polioinfektionen auf unter 6.000 zurückgegangen. Doch trotz der dramatischen Ergebnisse waren einige Experten der Meinung, dass Salks Impfstoff nicht ausreichte, um Menschen vollständig gegen die Krankheit zu impfen. Ein Forscher namens Albert Sabin argumentierte, dass nur ein attenuierter Lebendvirus-Impfstoff lebenslange Immunität verleihen würde. Er hatte etwa zur selben Zeit an der Entwicklung eines solchen Impfstoffes gearbeitet und überlegte, ob man ihn oral einnehmen könnte.

Während die Vereinigten Staaten Salks Forschung unterstützten, war Sabin in der Lage, Unterstützung von der Sowjetunion zu erhalten , um Versuche eines experimentellen Impfstoffes durchzuführen, der eine lebende Belastung für die russische Bevölkerung verwendete. Wie sein Rivale testete Sabin auch den Impfstoff gegen sich selbst und seine Familie. Trotz eines leichten Risikos von Impfungen, die zu Polio führten, erwies es sich als wirksam und billiger in der Herstellung als Salks Version.

Der Sabin-Impfstoff wurde 1961 in den USA zugelassen und sollte später den Salk-Impfstoff als Standard zur Vorbeugung gegen Polio ersetzen.

Aber bis heute haben die beiden Rivalen die Debatte darüber, wer den besseren Impfstoff hatte, nie geregelt. Salk behauptete immer, sein Impfstoff sei der sicherste und Sabin würde nicht zugeben, dass die Injektion eines abgetöteten Virus genauso wirksam sein kann wie herkömmliche Impfstoffe. In beiden Fällen spielten beide Wissenschaftler eine entscheidende Rolle bei der Ausrottung eines einst vernichtenden Zustands.